Деньги сегодня – это очень сложная система. Большую часть времени она работает, но время от времени катастрофически ломается. Хоть система и сложна, большая часть сложных вещей незаметна для нас при ежедневном ее применении. На протяжении большей части нашей жизни денежная система почти не изменилась – это нечто, с чем мы все выросли, и большинство из нас, вероятно, не тратило много времени на обдумывание того, как она работает. Деньги не всегда были одинаковы. Одним из самых больших изменений за последние сто лет стало размещение большинства основных валют на свободном рынке в противовес определению цены относительно золота или серебра текущим правительством. Это был весьма значительный прогресс денежной системы, однако давайте оглянемся назад еще дальше, чтобы посмотреть, как изменились деньги за тысячи лет использования в различных обществах.
Я помню, когда я был ребенком, я спросил отца: «Что люди делали до денег?». Мой отец объяснил, что «в старые дни» люди применяли систему бартера, используя овец и других животных в качестве валюты. Ребенком мне было трудно представить, как бы это могло работать, но в сущности именно так работали деньги несколько тысяч лет назад. У овец и вообще скота были в этом смысле определенные недостатки. Их было сложно хранить, трудно перемещать и нелегко делить. На протяжении человеческой истории разные культуры использовали для этих целей различные товары. В качестве денег использовались морские ракушки и рис, а затем драгоценные металлы, золото или серебро, которые позже стали привычными, поскольку они имели множество качеств, удобных для валюты: они были долговечными, портативными, делимыми и редкими.
Чтобы осуществить транзакцию с использованием драгоценного металла, например, золота, можно определить ценность предмета как стоимость некоторого количества золота. Это решение было несовершенным, поскольку процесс оценки чистоты металла и его веса не способствовал быстроте транзакций. Государства позднее улучшили этот процесс, чеканя стандартизированные монеты, содержавшие определенное количество драгоценного металла, вес и подлинность которых были подтверждены государством. Это интересный момент в истории денег. Он интересен потому, что, хотя монеты содержали предписанное количество золота или серебра, ценность им придавал знак государства, и торговцам не нужно было анализировать чистоту и подлинность монет как таковых. Следовательно, доверие теперь переключилось на государство. Правительствам не потребовалось много времени, чтобы понять, что поскольку ценность монет заключается в знаке монетного двора, будет дешевле выпускать монеты, содержащие меньшее количество драгоценного металла, чем обозначенный вес монеты. Этот шаг в истории денег был изменением, превратившим монету из единицы веса в единицу стоимости.
По мере расцвета европейской торговли в Средние века, распространилась идея векселя, посредством которого торговец мог предложить кредитную линию доверенному покупателю. Товары поставлялись покупателю в обмен на вексель, по которому он обязывался совершить платеж в определенный день в будущем. При условии, что покупатель был уважаемым человеком, или вексель был одобрен заслуживающим доверия поручителем, продавец мог затем представить его банку для выкупа по сниженной цене до ожидаемой даты. Эти векселя также использовались продавцом как форма оплаты, чтобы делать дополнительные закупки у своих поставщиков. Таким образом векселя – ранняя форма кредита – стали одновременно и средством обмена, и средством сбережения.
В двенадцатом столетии английская монархия ввела систему, основанную на схожих предпосылках – закладные, посредством которых монархия могла делать платежи, основанные на ожидаемых налогах, которые еще не были получены. Они также были известны как тэлли (деревянные палочки с насечками). Казначейство обнаружило, что они также могут быть использованы в качестве денег. Когда корона исчерпывала свои ресурсы, она могла использовать тэлли, представляющие будущие налоговые выплаты короне, как форму платежа ее собственным кредиторам, которые в свою очередь могли либо сами собирать налоги непосредственно с плательщиков, либо использовать эти тэлли для уплаты собственных налогов правительству. Таким образом, тэлли были приняты как средство обмена для некоторых типов транзакций и как средство сбережения. Казначейство вскоре осознало, что оно может выпускать тэлли, не обеспеченные никакими конкретными налоговыми выплатами. Делая это, казначейство создало новые деньги, обеспеченные общественным доверием и верой в государство, а не конкретными доходами.
Примерно в то же время банки начали выпускать бумажные купюры, весьма правильно названные «банкнотами», которые обращались тем же способом, каким выпущенная государством валюта обращается в наши дни. Только купюры, выпущенные самыми большими, наиболее кредитоспособными банками были широко приняты. Бумаги меньших, менее известных заведений имели хождение только локально. Вдалеке от дома они принимались по сниженной цене, если принимались вообще. Распространение типов денег шло рука об руку с умножением числа финансовых институтов.
Банкноты были формой обеспеченных денег, которые могли быть обращены в золото или серебро по предъявлению в банк. Поскольку банки выпускали значительно больше бумаг, чем хранили золота и серебра на депозитах, внезапная утеря доверия к банку могла вызвать массовый выкуп банкнот, что приводило к банкротству.
Использование банкнот, выпущенных частными коммерческими банками как законного платежного средства было постепенно вытеснено выпуском банкнот, разрешенных и контролируемых национальными правительствами. Банку Англии было дано исключительное право выпускать банкноты в Англии в 1694 году, что таким образом положило конец использованию частной валюты в королевстве. Австралия приняла подобный закон более чем два столетия спустя, в 1910, а за ней последовали Соединенные Штаты в 1913.
Разрешенные правительством валюты были формой обеспеченных денег, поскольку они были частично обеспечены золотом или серебром и теоретически могли быть превращены в золото или серебро. Во времена президента Никсона доллар США был выведен из «обеспеченного золотом» стандарта в 1971, что вызвало коллапс международной Бреттон-Вудской валютной системы. Большинство основных мировых валют были затем размещены на открытом рынке, полностью потеряв связь с драгоценными металлами, теперь ценность валюты базировалась исключительно на экономике и надежности выпускающего ее правительства.
Разобравшись в истории денег, мы также можем увидеть их слабость. Теперь рассмотрим более детально работу биткойна и его преимущества перед существующими формами денег.